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Le infezioni sessualmente trasmesse (IST) costituiscono un vasto gruppo di malattie infettive molto diffuse in tutto il mondo, che si diffondono prevalentemente attraverso contatti sessuali non protetti. Alcune malattie sessualmente trasmissibili possono essere trasmesse anche durante la gravidanza, il parto, l'allattamento al seno e attraverso il sangue o i suoi prodotti infetti.

Le malattie sessualmente trasmesse hanno un impatto diretto sulla salute sessuale e riproduttiva a causa della stigmatizzazione, dell’infertilità, dei tumori e delle complicazioni in gravidanza e possono aumentare il rischio di infezione da HIV.

La maggior parte delle malattie sessualmente trasmesse sono asintomatiche, quando i sintomi sono presenti, quelli più comuni sono rappresentati da perdite vaginali o uretrali, ulcere genitali e dolore al basso ventre.

Le IST più comuni e curabili sono le infezioni da trichomonas vaginalis, da clamidia, la gonorrea e la sifilide. La resistenza ai farmaci rappresenta una grave minaccia per ridurre l’impatto delle malattie sessualmente trasmissibili in tutto il mondo.

Attualmente sono noti più di 30 diversi batteri, virus e parassiti che vengono trasmessi per contatto sessuale. Otto agenti patogeni sono collegati alla maggiore incidenza di malattie sessualmente trasmissibili. Di queste, 4 sono attualmente curabili: sifilide, gonorrea, clamidia e tricomoniasi. Le altre 4 sono infezioni virali incurabili: epatite B, virus dell'herpes simplex (HSV), HIV e papillomavirus umano (HPV).

Inoltre, stanno emergendo focolai di nuove infezioni che possono essere acquisite tramite contatto sessuale come il Mpox, Shigella sonnei, Neisseria meningitidis, Ebola e Zika, nonché la ricomparsa di malattie sessualmente trasmissibili trascurate come il linfogranuloma venereo.

Qualche dato

L’incidenza delle IST nel mondo è in continuo aumento, grazie anche alla maggiore mobilità e all’aumentata tendenza ad avere rapporti sessuali con più partners. Questi alcuni dati OMS.

  • Ogni giorno in tutto il mondo vengono contratte più di 1 milione di infezioni a trasmissione sessuale
  • Ogni anno, sono circa 374 milioni le nuove infezioni, di cui 1 su 4 è una malattia sessualmente trasmessa: clamidia, gonorrea, sifilide e tricomoniasi
  • Si stima che oltre 500 milioni di persone di età compresa tra 15 e 49 anni abbiano un'infezione genitale da virus herpes simplex (HSV)
  • Più di 290 milioni di donne presentano un'infezione da papillomavirus umano (HPV)
  • La maggior parte delle IST non presenta sintomi o presenta solo sintomi lievi che potrebbero non essere riconosciuti come IST.
  • Le malattie sessualmente trasmissibili come l'HSV di tipo 2 e la sifilide possono aumentare il rischio di acquisizione dell'HIV 
  • Si stima che nel 2016 quasi 1 milione di donne in gravidanza siano state infettate dalla sifilide, con oltre 350.000 esiti avversi alla nascita, inclusi 200.000 nati morti e morti neonatali
  • In alcuni casi, le malattie sessualmente trasmissibili possono avere gravi conseguenze sulla salute riproduttiva oltre l'impatto immediato dell'infezione stessa (ad es. infertilità o trasmissione da madre a figlio).

La trasmissione avviene attraverso i rapporti sessuali e non solo

Gli agenti responsabili delle IST si trasmettono attraverso qualsiasi tipo di rapporto sessuale (vaginale, anale, orale) per contatto con i liquidi organici infetti (sperma, secrezioni vaginali, sangue, saliva).
Inoltre, si possono trasmettere attraverso il sangue (es. trasfusioni, contatto con ferite, scambio di siringhe, tatuaggi, piercing) o con i trapianti di tessuto o di organi (HIV, HBV, HCV, Sifilide), e infine, per passaggio diretto dalla madre al feto o al neonato durante la gravidanza, il parto, o l’allattamento (es. HIV, virus dell’epatite B, herpes genitale, sifilide, gonorrea, clamidia).

Come fare diagnosi 

Sono disponibili test diagnostici accurati (che utilizzano la tecnologia molecolare) per le IST. Per diagnosticare un'infezione da HPV occorre eseguire un PAP test o un HPV-DNA test, sopra i 30 anni, più costo-efficace, mentre per la diagnosi di Epatite B occorre ricercare gli anticorpi nel siero. Gli unici test rapidi e poco costosi attualmente disponibili per le IST sono quelli per la sifilide, l'epatite B e l'HIV. Questi test sono accurati, facili da usare e possono fornire risultati in 15-20 minuti. 

Come trattare le IST

Attualmente sono disponibili trattamenti efficaci per diverse malattie sessualmente trasmissibili:

  • Tre infezioni batteriche (clamidia, gonorrea e sifilide) e una parassitaria (tricomoniasi) sono generalmente curabili con regimi di antibiotici efficaci a dose singola, anche se negli ultimi anni è aumentata rapidamente la resistenza antimicrobica, in particolare della gonorrea, riducendo le opzioni di trattamento. L'attuale Gonococcal AMR Surveillance Program (GASP) ha mostrato alti tassi di resistenza ai chinoloni, aumento della resistenza all'azitromicina e resistenza emergente delle cefalosporine ad ampio spettro, trattamento di ultima linea. Anche per le altre IST esiste una resistenza antimicrobica, sebbene sia meno comune.
  • Per l'herpes e l'HIV, i farmaci più efficaci disponibili sono gli antivirali che possono modulare il decorso della malattia, sebbene non possano curare la malattia.
  • Per l'epatite B, i farmaci antivirali possono aiutare a combattere il virus e rallentare i danni epatici.

Come fare prevenzione

Considerato il decorso spesso asintomatico o il quadro clinico aspecifico di molte di queste infezioni, la strategia migliore da adottare è la prevenzione attraverso l’informazione e l’educazione a comportamenti sessuali responsabili.
Fondamentale è informare sugli strumenti necessari a ridurre il rischio di contagio, quali l’uso del preservativo ed eseguire alcune vaccinazioni ad oggi disponibili.
Se usato correttamente e regolarmente, il preservativo è lo strumento più efficace di prevenzione delle IST, compresa l’infezione da HIV. Sebbene altamente efficace, il preservativo non offre protezione contro quelle malattie sessualmente trasmissibili che causano ulcere extragenitali (ad esempio, sifilide o herpes genitale). Quando possibile, il preservativo dovrebbe essere utilizzato in tutti i rapporti penetrativi.

Sono disponibili vaccini sicuri e altamente efficaci per due malattie sessualmente trasmesse virali: l’epatite B e l'infezione da Papillomavirus (HPV). 

Il vaccino contro l'HPV viene raccomandato alle donne in giovane età, previene l'infezione e potrebbe ridurre i decessi correlati al cancro del collo dell'utero. Il 12° anno è l’età preferibile per effettuare la vaccinazione ai ragazzi, sia femmine che maschi, in cui previene anche la formazione di condilomi e lo sviluppo di tumori della regione ano-rettale e faringea.

Il vaccino contro l'epatite B è consigliato ai soggetti con sospetta infezione e fortemente raccomandato, insieme a quello per l’epatite A, ai soggetti con comportamenti a rischio, come gli uomini che fanno sesso con uomini (MSM), i consumatori di sostanze e le persone che vivono con l’HIV.

La ricerca per sviluppare vaccini contro l’herpes genitale e l’HIV è avanzata, con diversi vaccini candidati in fase di sperimentazione clinica. Esistono sempre più evidenze che dimostrano che il vaccino per prevenire la meningite (MenB) fornisce una protezione crociata contro la gonorrea. Sono necessari ulteriori studi sui vaccini contro la clamidia, la gonorrea, la sifilide e la tricomoniasi.

Per approfondire

Infezioni sessualmente trasmesse

La salute sessuale, secondo la definizione dell'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), è un obiettivo fondamentale da perseguire per garantire ad ogni persona l'opportunità di avere esperienze sessuali sicure, libere da coercizione, discriminazione e violenza. Il contributo della salute sessuale e riproduttiva (SRH) alla salute globale e individuale è stato rimarcato attraverso l'inclusione di questa tematica tra gli Obiettivi di Sviluppo Sostenibile.
In particolare, è stato identificato uno specifico sotto-obiettivo (3.7) che si propone di garantire entro il 2030 l'accesso universale ai servizi di salute sessuale e riproduttiva, compresi i servizi di pianificazione familiare, informazione e educazione, e l'integrazione dei servizi di salute riproduttiva nelle strategie e nei programmi nazionali.

Le IST rappresentano uno dei principali temi cui porre attenzione nell’ambito della salute sessuale, poiché si stima che nel mondo ogni giorno vengono contratte più di 1 milione di nuove infezioni. Queste nuove infezioni sono causate principalmente da patogeni come Chlamydia trachomatis, Neisseria gonorrhoeae, Treponema pallidum e Trichomonas vaginalis, ma anche da agenti virali quali Herpes Simplex Virus, Papillomavirus e HIV che mostrano numeri preoccupanti. A questi si aggiungono altri patogeni che, benché non considerati propriamente a trasmissione sessuale, si diffondono anche mediante contatto durante l’attività sessuale quali Shigella, Salmonella, Giardia lamblia, HAV, Zika e Mpox.

Il Ministero della Salute ha finanziato e realizzato, in collaborazione con Enti di ricerca competenti nell’ambito delle malattie infettive, diversi interventi finalizzati ad individuare le migliori metodiche per il potenziamento delle attività di prevenzione, diagnosi e cura delle infezioni da HIV e delle altre Infezioni sessualmente trasmesse.

2022

2021

2020

2019 

2018

2015

  • La diagnosi rapida di sifilide in ambiente extraospedaliero quale strategia di prevenzione dell'infezione da Hiv mirata ai maschi che fanno sesso con maschi (MSM)

2013

  • La lotta alla sifilide quale strategia di riduzione dell'incidenza dell'infezione da Hiv-1 nella comunita' di maschi che fanno sesso con maschi (MSM) a Roma (IFO)

2011

  • Individuazione di indicatori di processo e di outcome nell’intervento di counselling telefonico mirato alla prevenzione delle infezioni sessualmente trasmesse (Istituto Superiore di Sanità)

2009

  • La popolazione a rischio di infezioni sessualmente trasmesse (ist) e da hiv-1 quale bersaglio per la prevenzione integrata dei comportamenti d'abuso (tabagismo, alcolismo e sostanze psicotrope) (ifo)
  • Il counselling telefonico nella prevenzione delle  infezioni sessualmente trasmesse (iss)

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Data di pubblicazione: 20 settembre 2016, ultimo aggiornamento 7 marzo 2024

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